Jajo ten Berge, classica, oud-docent van het KGL, vertelt dat dit gebouw aanvankelijk het nieuwe stadhuis van Amsterdam was, het belangrijkste historische en culturele monument van de 17e eeuw; het moest de rijkdom en het aan zien van de stad weerspiegelen. Het moest groots worden en op beroemde voorbeelden terug grijpen uit de Klassieke Oudheid en het moest die evenaren. De architectuur is bijvoorbeeld ontleend aan de voorschriften van de Romeinse architect Vitruvius.

De beste Noord- en Zuid-Nederlandse kunstenaars werkten aan de decoratie van het gebouw. De schilderijen en beeldhouwwerken zijn voorstellingen van goden en verhalen uit de Klassieke Oudheid en de Bijbel, ze hebben symbolische betekenis.